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緊急行動:在物種滅絕前冷凍DNA


華盛頓 - 地球目前正處於第六次物種大滅絕過程中。最近一次的此類事件是在6600萬年前由一顆小行星引起,它滅絕了恐龍和幾乎其他所有生物。因此科學家正在爭分奪秒的分類整理據估計至今尚存的1100萬個物種。到目前為止只有200萬個被科學家整理出來。研究人員擔心,很多物種可能會來不及獲得名字就消失了。

位於華盛頓的美國國家植物園中有一個實地項目,目標非常宏偉。

史密森學會資深研究科學家維基芳克(Vicki funk)說:“我們打算在兩年內整理出一半的植物樣本,細分到‘屬’一級。”

它是全球基因組倡議的一部份。它是一個浩大的工程,維基芳克說,這里是一個很好的起點。

她說:“你環顧四週,會看到世界各地的各種植物。”

今天,17個國家的36家合作機構共同採用的一個處理過程進行了試運行。植物片段包裹硅膠,放進液氮中壓入標本冊,放在博物館的乾燥標本集內。

芬克說:“植物被放在瓦楞紙板之間,紙板有小孔,解除壓力後我們把它放進烘乾機吹熱空氣,一晚過後它就會變成一個美麗的標本。”

所有的樣品與一個龐大的數據庫互相鏈接。冰凍的標本會送往史密森學會的基因實驗室進行遺傳分析。

該項目的目標是在5年內收集10,000種動植物的“科”一級樣本和其中一半的“屬”一級樣本。

史密森基因實驗室主管喬納森科丁頓說:“僅僅在我們基因庫中,我們要處理的就有超過 2000 個科和12,000個屬。”

他所說的那個基因庫,位於華盛頓的另一個地方,是全世界同類設施中最大的。

科丁頓說:“我們想做的是整理它們,並找出均勻分佈在各物種之間的許多訊息,從細菌到人類。”

這意味著橫跨多學科的許多科學研究可以最終完成。

大學實習生克里斯滕凡奈斯特說:“我們現在做的是非常重要的事,不止是為我們現在所用,更為了子孫後代。”

科學家將利用大量的採集樣本來確定物種,解決生態問題,監測氣候變化的影響,尋找治療疾病的新方法。

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