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美國中西部的北達科他州地廣人稀、冬寒夏熱,這個傳統農業州正在成為美國無人機技術研發的最前沿陣地。美國之音記者易林和夕夕走訪這裡的研發中心和測試基地,帶您來看看無人機技術能給你我的生活帶來怎樣的改變。

提起位於美國最北部的北達科他州,人們想到的大多是一望無邊的馬鈴薯田,或是覆蓋一切的皚皚白雪。但除了這些,這裡還有一個特別之處,那就是走在世界前沿的產業:無人機科技。

大福克斯市市長邁克爾布朗說﹕“(前北達科他州)聯邦眾議員道爾根用了這個詞:無人機的矽谷。這項努力要追溯到我們的前州長荷凡,他看準未來的方向,帶著我們成為了無人機系統技術的中心。”

這裡擁有世界上一流的科研中心 - 北達科他大學航空學院。這個學校是美國第一個頒發無人機駕駛學士學位的高等學府。

北方平原無人機系統測試基地執行主任尼克福蘭說﹕“我們有四個明確的季節。夏天氣溫有華氏90多度(攝氏35度以上),冬天能夠達到華氏零度(零下17度)以下。有些天有微風,有些天有強風。對於測試無人機來說,這是獨特的條件。”

宏天發展集團主席湯瑪斯索耶爾說﹕ “北達科他的價值就在於在測試飛機的時候,我們要看在空中可能迎面遇到的飛機數量,以及假如墜毀在地面可能傷及的人數,在北科他,這兩個數字都很低。這對於無人機領域很有價值。”

湯瑪斯索耶爾領導的宏天發展集團是美國第一個商用無人機測試區,位於北達科他第三大城市大福克斯的近郊。大福克斯空軍基地為宏天集團提供217英畝的測試區。 2015年9月正式運營後,大小無人機公司可以在這裡進行商業測試。
北達科他州政府大力投入這個產業。州政府為宏天集團投入1千7百萬美元進行基礎設施建設,希望這將帶來高收入工作機會。根據北達科他州商務部的數據,自2005年起,該州已經向無人機產業投資3千8百萬美元。

北達科他大學雷達氣象研究員克里斯泰爾森說﹕ “無人機系統有很多不同的應用。對於北達科他來說,農業和能源是重要領域。無人機能夠進行電線檢查、管道檢查、監控農作物狀態等等。”

無人機技術的發展將替代很多傳統工作。市長福蘭說,被替代的主要是重複性、骯髒或是危險的工作,就像探測城市電線運作情況,需要長時間的低空飛行,不但危險,而且非常重複。但是他說,無人機其實也帶來不少就業機會。

福蘭說﹕“雖然叫無人機,可進行任務需要的人其實很多。除了有人在地面進行操作,還有很多其他的地面支持。”

北達科他政府希望這能夠帶來大數據處理、無人機飛行以及飛機維修方面的大量工作機會。

美國無人機技術發展面臨著很大挑戰。中國的無人機公司大疆佔據了國際商用無人機70%的市場份額。然而美國國防部在今年8月2日下令禁止美軍使用中國研製的商用無人機。大疆並沒有生產軍用無人機,但此前美軍特別青睞性價比很高的大疆商用機。

索耶爾說,中國製造的無人機存在信任問題。

宏天發展集團主席湯瑪斯索耶爾說﹕ “人們的顧慮是,你要定時更新軟件並從無人機上下載數據,而人們不知道這些數據被下載到哪兒。在特地區域飛行時,你需要獲取特別代碼,而特別敏感的地區,你需要到中國去獲取代碼。所以在美國,人們不願意看到中國告訴我們哪可以飛,哪兒不能飛。這意味著他們正在建立記錄,而這個紀錄可能在未來會被不當使用。”

除了外國市場的挑戰,目前美國聯邦航空管理局(FAA)要求所有無人機必須在測試者肉眼可視範圍內飛行,這影響了無人機可以飛越的領域和高度。以北達科他為首的業界人士正在試圖爭取讓政府放寬這些限制,以期這個產業能給你我的生活帶來更多方便。

很可能在十年之後,你就可以叫一輛空中的士了。

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