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中國或可用稀土作美中貿易戰重要籌碼


一名工人在中國江西省南城縣的稀土工地上駕駛推土機。 (2012年3月14日)

美中貿易戰開打以來,中國是否會祭出所謂的“三張王牌”之一的“稀土牌”一直是備受關注的話題。在目前美中貿易衝突更為加劇之際,中國國家主席習近平本週一(5月21日)在美中貿易談判的中國首席貿易談判代表劉鶴陪同下,到有“稀土王國”之稱的江西贛州視察,更被認為顯示中國政府或把稀土作為對美經濟施壓的籌碼。

在美中這兩個世界最大經濟體貿易戰方酣之際,不久前有中國學者認為,中國可以對美國採取“禁止向美國輸出稀土,拋售美國國債,把美國企業趕出中國”這三張所謂的王牌來對付美國。稀土在美中貿易戰中的分量引發了眾多討論。

稀土用途極廣,從手機,電腦,電動車馬達等日常用品,到軍方的噴射引擎,衛星,導彈導引系統,雷射等軍事和高科技產品等都必須使用稀土。鑒於稀土對美國業界如此重要,美國至今沒有向中國進口的稀土加征關稅。

中國擁有全世界最大的稀土處理能力,2014-2017年期間,中國80%的稀土出口到美國。根據美國地質調查局資料,2017年中國的稀土生產量占全球81%。中國擁有如此的稀土優勢,引發人們關注中國會把稀土作為對付美國貿易戰的手段。

少數可以取代中國的稀土供應來源占全球稀土蘊藏的37%。印度,南非,加拿大,澳大利亞,愛沙尼亞,馬來西亞以及巴西也有稀土開採。

前美國五角大樓供應鏈專家,目前任教於聖母大學的尤金·勾茲(Eugene Gholz) 對路透社說,美國政府與民間企業自2010年起已經把稀土以及萃取稀土所需物質建立庫存。

鑒於美國過於依賴中國稀土進口,美國在稀土供應問題上已經反求諸己。本月份,美國國會一些參議員提出法案,鼓勵發展美國國內的稀土供應。另外,回收現在也成為稀土的可能來源。例如,設在內布拉斯加州的科技公司Rare Earth Salts把老舊的日光燈管拿來萃取稀土成分,這種成分占燈管內物質的20%。

路透社星期四(5月23日)報道說,澳大利亞的稀土礦物公司Lynas Corporation Ltd本星期與總部在德克薩斯州的藍線公司(Blue Line Corp)簽署諒解備忘錄,在美國建立一所稀土處理廠。

加州的山間通道礦場(Mountain Pass Mine) 是美國唯一運營美國稀土的設施,但是該礦場每年把大約5萬噸的稀土濃縮萃取物從加州運到中國處理。中國則在這場貿易戰中向美國出口的稀土萃取物徵收25%的關稅。

中國究竟能在美中貿易戰中發揮出多少稀土元素還有待觀察,但美國至今沒有向中國進口到美國的稀土加征關稅,這足以說明中國稀土對美國的重要性,面對中國可能的稀土籌碼美國是謹慎小心的。

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